ESCALA DE TIEMPO GEOLÓGICO
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Marco Histórico de la Estratigrafía y la Escala Geológica del Tiempo

Estanislao Godoy. Ph. D. Geólogo. Sernageomin (fuente principal: " Histoire de la Géologie", por A. Cailleux)

Si bien ya en 1595 G. Owen había apreciado una sucesión regular de estratos por grandes extensiones en las minas de carbón de Gales, se considera a William Smith como "el padre de la estratigrafía". Él fue el primero, en 1815, en producir un mapa geológico sobre la base de la correlación de fósiles guías encontrados en capas que se cortaban durante la construcción de canales en la campiña inglesa. Existen, sin embargo, otros ilustres precursores tales como Leonardo da Vinci, el cual al despertar del siglo 16 construye un primer perfil geológico donde muestra varias capas con fósiles. Esto desacredita al diluvio universal como "dispersador" de fauna en las montañas. Otro toscano, pero por adopción, el danés Nicolaus Steno establece, a mediados del siglo siguiente, el principio de la superposición y de la datación de eventos deformativos por medio de la determinación de la edad de las capas horizontales que recubren a las plegadas. Ambos fueron ignorados por siglos. Steno, perseguido religioso, murió además en la miseria.

A fines del siglo 18 los neptunistas (todas las rocas son ya sea sedimentos o cristales precipitados en antiguos océanos) Werner, Lehmann y Arduino elaboran una primera subdivisión del tiempo geológico. Se designa como Primario al lapso durante el cual se habrían depositado capas primitivas, ahora foliadas o cristalinas. El Secundario es definido como la presencia de rocas carbonatadas fosilíferas y el Terciario , es caracterizado por sedimentos portadores de fósiles de peces. Recién un siglo después el inglés Philipps propone los actuales términos de Era Paleozoica , Mesozoica y Cenozoica , sobre la base de grandes cambios faunísticos que marcan el paso de una vida antigua, pasando por una intermedia para llegar a la vida nueva. El uso de Terciario en vez de Cenozoico aún persiste, pasados ya dos siglos. Recién con la escala del 2004, aquí presentada, se intenta discontinuar el término Cuaternario , añadido en 1829 por Desnoyer como un tercer y corto período del Cenozoico durante la cual ocurrieron glaciaciones. Se pide ahora referirse a los últimos 11.500 años como época holocena y desde allí hasta los 1.8 Ma como época pleistocena. Esto es, han pasado a ser subdivisiones del período Neógeno, la mitad superior de la era Cenozoica.