Con 11 estaciones de vigilancia monitorean al complejo volcánico Laguna del Maule

17 de Abril de 2015
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El complejo volcánico de 24 centros de emisión (cráteres) se encuentra en situación normal en alerta Verde, y está sujeto a vigilancia continua, razón por la cual el Sernageomin ha llamado a la tranquilidad de la población.

Es sabido que Chile tiene unos 2 mil volcanes, y que 90 de ellos se encuentran activos. Lo que se sabe poco es que el Servicio Nacional de Geología y Minería (Sernageomin) estudia a Laguna del Maule bajo la hipótesis de que se trata de un complejo volcánico similar en tipo al de Yellowstone y Long Valley en Estados Unidos o Santorini en Grecia. Tal condición está dada por la existencia de grandes calderas, que de acuerdo con su composición de magma (riolítico) tienen registro de erupciones importantes en el pasado.

Laguna del Maule está en la comuna de San Clemente, región del Maule, a 152 kilómetros de la ciudad chilena de Talca, y 108 kilómetros de la ciudad argentina de Malargüe. Se ubica en el lugar número 28 en el Ranking de Peligrosidad de los 90 volcanes activos presentes en el territorio de Chile. Su particular pasado y su comportamiento actual es lo que ha motivado recientemente el interés investigativo del Servicio Geológico de EE.UU. (USGS, por su sigla inglesa), el Servicio Geológico Minero de Argentina (Segemar), y la Universidad de Wisconsin (mediante un proyecto de la National Science Foundation), instituciones que se han sumado a los estudios in situ que realizan los expertos de la Red Nacional de Vigilancia Volcánica del Sernageomin, para interpretar datos sísmicos, estudiar su deformación cortical y geología del lugar.

“El interés científico internacional sobre Laguna del Maule es parecido a Yellowstone en Estados Unidos, porque se estima que su condición puede entregar luces claves sobre el comportamiento de los volcanes de este tipo. Sin duda el país debe aprovechar esta atracción para saber más sobre cómo se ha comportado Laguna del Maule en el pasado. Estas alianzas internacionales con múltiples instituciones también benefician la investigación de los volcanes Villarrica y Llaima, los más activos de América, y Antillanca, Antuco, Apagado, Cordón Caulle, Chaitén, Quetrupillán, entre otros. Lo positivo es que hoy se puede difundir esta información sin que genere temor en la gente, porque lo importante es que este conocimiento sea democratizado y compartido, para favorecer decisiones inteligentes de los organismos públicos, los agentes privados y la ciudadanía.”, dijo al respecto el director nacional del Sernageomin, Rodrigo Álvarez Seguel, quien agregó que los equipos chilenos y estadounidenses sostendrán una nueva reunión el 16 de mayo en Wisconsin, con el propósito de realizar una mesa de trabajo técnico destinada a observar los datos recolectados durante las labores de campo y el procesamiento de los datos.

Desde el año 2011, la Red Nacional de Vigilancia Volcánica del Sernageomin ha dispuesto en Laguna del Maule la instalación un total de 11 estaciones sísmicas de banda ancha (6 permanentes y 5 portátiles), 5 equipos de posicionamiento global (GPS), y una cámara web, además de 1 inclinómetro electrónico para medir deformación del terreno. A ello se suma el equipamiento instalado por la Universidad de Wisconsin, que contempla 3 estaciones sísmicas portátiles, y 2 gravímetros para medir el campo de gravedad de la laguna (cuando hay ascensos de magma, cambia el valor de gravedad de las rocas).

“El volcán Laguna del Maule es monitoreado durante las 24 horas del día, todos los días del año, al igual que los 43 volcanes más peligrosos del Chile. Por tratarse de un volcán en alerta Verde, se genera un reporte de actividad mensual. A ello se suma el Mapa de Peligros Volcánicos elaborado por los volcanólogos del Sernageomin, que está disponible para todo público en nuestra página web institucional”, señaló Álvarez.

La institución pública informó que intenta determinar las características de las erupciones pasadas en Laguna del Maule, en particular la magnitud, edad, distribución de sus productos y cuál fue su fuente. Esto, porque en la laguna hay una serie de diferentes centros de emisión y no solo uno, como en la mayoría de los volcanes. A eso se suma el hecho de que los cráteres tienen diferente composición química, que es una característica fundamental de los complejos volcánicos.

El origen de los estudios del Sernageomin se deriva de la necesidad de establecer de mejor manera los potenciales peligros asociados a este complejo, tanto en Chile como en Argentina. Por esa razón se realizan campañas de terreno para reconocer y colectar muestras, particularmente hacia el sur-este de Laguna del Maule, en Argentina.

Vigilancia durante las 24 horas del día

Aun cuando la investigación geológica en la zona tiene varias décadas, el Sernageomin comenzó la vigilancia instrumental de Laguna del Maule en abril de 2011. Así, sobre la base del uso de interferometría de radar (imágenes satelitales), se sabe que entre 2007 y 2010 este complejo volcánico registró un alzamiento de corteza terrestre de 30 centímetros al año (cm/año), gracias a los estudios publicados por los equipos de Fournier y de Feigl. Esta cifra fue catalogada en su momento como la tasa de deformación más grande a nivel mundial, observada en un sistema volcánico sin una erupción en proceso. Para dimensionar esto, cabe señalar los índices de deformación de otros volcanes: Lazufre (Chile) = 3 cm/año; Long Valley (EEUU) = 4 cm/año; Okmok (Alaska, EEUU) = 6.7 cm/año; Yellowstone (EEUU) = 7 cm/año; Santorini (Grecia) = 8 cm/año; Rabaul (Nueva Guinea) = 15 cm/año; y Campi Flegrei (Italia) = 55 cm/año. Esta última duró aproximadamente 2 años y actualmente se encuentra estable.

Actualmente, el Sernageomin, a través de una red de sistema de posicionamiento global (GPS, en inglés), con la cual se puede medir la ubicación y altitud sobre el nivel del mar, obtiene datos continuos de gran precisión sobre de su deformación. Por ello se sabe que la tasa de alzamiento de Laguna del Maule es cercana a 25 cm/año.

Historia geológica

El complejo volcánico Laguna del Maule (reportado geológicamente por primera vez en 1962 por Óscar González-Ferrán y Mario Vergara Martínez, mediante la investigación titulada "Reconocimiento geológico de la alta cordillera de los Andes entre los paralelos 35° y 38° latitud sur". Universidad de Chile) presenta 36 productos volcánicos (como lavas, domos y la combinación lava-domo) de edad post-glacial -es decir, más recientes que 20 mil años-, generados desde 24 centros de emisión (o cráteres) distintos. Esto implica que desde algunos centros de emisión (no todos) se ha emitido más de un producto durante este período. Su más reciente erupción sucedió hace 600 años en el sector de Loma de Los Espejos.

La laguna se formó hace unos 20 mil años, luego que una lava bloqueara el curso superior del río Maule, generando un lago de grandes proporciones. Posteriormente, parte de la lava cedió y vació el lago a las dimensiones parecidas de la laguna actual, que hace que la gente crea que se trata únicamente de una laguna, porque es lo más visible. Sin embargo, la zona es en realidad un complejo volcánico, y la laguna es principalmente una "vestimenta" de la corteza terrestre del sector.

Geológicamente, lo que se sabe a la fecha es que se trata de un sistema volcánico que durante el Holoceno ha generado erupciones de composición riolítica, donde se han identificado 24 centros de emisión activos durante esa época (Hildreth y otros, 2010).

Una de sus particularidades más notables que Laguna del Maule comparte con el volcán Chaitén, es que se encuentra desplazado de lo que se considera el eje del arco volcánico, lo que le imprime ciertas particularidades en relación con la composición de sus magmas y su historia eruptiva.

Mapa de Peligros del Complejo Volcánico Laguna del Maule.

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Volcanólogo del Sernageomin explica la situación general del complejo volcánico Laguna del Maule.